Book review: Systematicity: the nature of science, by Paul Hoyningen-Huene

What is science? It is somewhat frustrating for a scientist to not be able to answer this question precisely. Yet it is a very important question, in particular in the public debate. For example, how are we to convince people to listen to science if we cannot explain what is special about science? What makes science better than the opinion of any given person or institution?

Naturally, this has been a central question in philosophy of science. For a while, it was thought that science is characterized by a particular method, a set of rules that one can follow to produce new truths about the world. This is impossible, because for any finite set of observations, there is an infinite number of general propositions that agree with those observations. Then came Karl Popper: he proposed that a scientific proposition is a proposition that can in principle be falsified, that is, such that there exists a statement that would logically contradict it (whether it is actually true or not). For example, “all penguins are black” can be contradicted by the statement “this is a blue penguin”. Popper’s motivation was to distinguish between science and pseudo-science or religious discourse. For example, it is not possible to contradict the existence of God because any fact can be interpreted as what God wants.

Although still very popular today, in particular among biologists, falsifiability has been heavily criticized. There are several fatal shortcomings in this idea. A simple one is that it tends to classify pseudo-sciences as sciences, for a simple reason: they can be falsified because they actually have been falsified. So the criterion is not sufficient. Other arguments show that it is not necessary (or meaningful) either.

Other analyses have shown that methods used by scientists are rather flexible both historically and, more importantly, across disciplines. Physicists do not use double-blind tests with control groups. Paleontologists do not produce empirical knowledge by experimentation. So if there is a scientific method, then which one is it? It is not that there is no scientific method. Rather, scientific methods are objects of scientific activity (things that scientists develop, use and discuss) rather than definitions of it.

Paul Hoyningen-Huene proposes a new theory of the nature of science, called systematicity theory, which brings some interesting ideas to this question. It is published in a recent book, and formerly in a short article. First, the original angle is that instead of comparing science with pseudo-science, he compares science with everyday knowledge. With this perspective, it becomes clear that there is something special about not just natural sciences, but essentially all academic fields including human sciences. History, for example, is distinctly more scientific than anecdotes that you could tell at dinner.

The main thesis is that what characterizes science is that is more systematic than non-science (on a similar subject). This idea of systematicity is developed in several dimensions. It must be noted that his goal is descriptive, nor normative.

For example, scientific descriptions tend to be systematic, e.g. with taxonomy, axiomatization, periodization (for history). Take the recent discovery of actin rings in the axon of neurons thanks to super-resolution microscopy. This is purely descriptive. Is it not science because it is not a test of a theory, maybe on the epistemic level of a news article? No, it is clearly science: it is part of an effort to systematically describe what a cell is made of. Writing the state of the art in a thesis, for example, is an exercise to systematically cover everything relevant about a particular subject, and it is an important skill that a scientist must acquire. Not crediting and referencing a relevant study is considered a professional error.

A particularly important dimension of systematicity is the defense of knowledge claims, that is, the way scientific claims are backed up. In mathematics, for example, there is the formal proof, a systematic way of demonstrating the validity of a claim. In other sciences, one may try to systematically consider and rule out alternative interpretations. All sciences develop field-specific methods to avoid errors. It is not that there is a method that is guaranteed to produce truths. Rather, there is an effort in each discipline to systematically develop ways of tracking errors. This includes social practices, such as peer review. In peer review, the author must systematically address all contradictions raised by a reviewer.

The book addresses many other aspects. It is not a particularly entertaining book, in fact I suspect that the author has made a particular effort to be systematic in his treatment of the subject. But the thesis is interesting because it covers many distinctive aspects of science that are usually not reported when discussing the nature of science. It also gives a more satisfying account of how science differs from pseudo-science. Pseudo-science is typically selective rather than systematic: claims are supported by a careful selection of evidence; objections are dismissed rather than systematically rebutted.

Although the thesis is not meant to be normative, I think it provides an interesting perspective on several aspects of modern science that are currently discussed, and which are also relevant to the politics of science. I will briefly discuss two.

One is the spread of scientific story-telling. In so-called “high-profile” journals, in particular in biology, there is considerable pressure to present a “good story”, something that is coherent, appealing, entertaining. And as publishing in those journals basically determines whether you can remain a working scientist, this is considerable pressure on all scientists. A scientist must also be a good communicator, story-telling advocates say. Obviously, it is better to have a well-written paper than a poorly written paper. Yes, but everything else being equal. Here unfortunately making a good story means selecting and ordering results so as to construct a coherent narrative, while dismissing every observation, remark, or previous study, which weakens or confuses the narrative. This clearly goes against systematicity. What then distinguishes such scientific “stories” from pseudo-scientific claims misleadingly backed up by carefully selected facts? It seems clear that systematically acknowledging all facts and interpretations that are not in line with the thesis of the authors, or simply that require specific explanations, is critically important in a scientific study. Yes, it might make the paper less entertaining and exciting. But that should not be the primary goal: the primary goal a scientific paper is a systematic report on a study. Developing scientific writing skills does not necessarily mean making up stories.

Another and related aspect is the idea, in particular in the research funding system, that good science must be disruptive, paradigm-shifting - only innovative ideas must be funded. Yes, because it is better to do ground-breaking science than ground-scratching science. This is the key principle of the ERC, for example. But again, this is not what science is about. This might be what product development is about (not even sure about that). But science is about systematically consolidating, expanding and connecting existing pieces of knowledge. Occasionally extraordinary discoveries are made, or new fields emerge. But that is nowhere near the core of science, which relies on systematic, rigorous examination. Without this, what we are left with is a bunch of TED talks - entertaining, occasionally informing, but you cannot learn to build rockets by watching TED talks.

I do not think that systematicity theory exhausts the question, however. What seems missing, in particular, is that science is about telling truths about the world. Science is a systematic activity, but not any activity: it is an activity whose goal is to document truths about the world. This means that being a scientist is not just following some practices, but also making an ethical commitment: a commitment to an ideal of truth. This is in my view a critical point when discussing the politics of science - how science should be organized, evaluated, communicated.

While it certainly does not exhaust the subject, what is satisfying about Hoyningen-Huene’s book is that, while it is lucid enough to acknowledge that there is no universal scientific method, it still convincingly argues that there is something special about science, something that may be worthwhile.

Academic precarity and the single PI lab model

Brilliant young scientists are struggling to obtain a stable faculty position, all over the world. It seems that “publish or perish” was actually quite hopeful. Now clearly, at least in biology, it is more like “publish in Science, Nature or Cell every other year or perish”. Only a small proportion of PhD holders manage to obtain a stable academic position, and only at an advanced age after multiple postdocs. Of course, this competition for publishing in certain venues also has a great impact on science; encouraging dishonesty and discouraging both long-term creative work and solid incremental science. Everyone complains about the situation.

What should we do about it? What I hear most frequently is that governments should increase the budget and create more faculty positions. That is certainly necessary but I think it is a reductionist view that largely misses the point. Of course, at the time when you start hiring more faculty, the proportion of young scientists who get a faculty position increases. However, if each of them then opens their lab and hire dozens of postdocs, then this proportion quickly reverts to what it was before.

What is at stakes is the general organization of research, in particular the “X lab” model (e.g. the Brette lab), with one group leader (the “PI”) surrounded by a number of graduate students and postdocs (I will discuss only the research staff here), with a complete turnover every few years. It seems that in many countries, to get a faculty position means to start their “own” lab. This is not the case yet in France, but this lab model is spreading very, very fast. With the new law on research currently in discussion (“discussion” might not be the appropriate word, though), it is planned that about 25% of all new recruitments will follow this model (a tenure-track system).

The math is easy. In a stable world, each faculty member will train on average one student to become a faculty member. For example, if a typical lab consists of 1 PI with 3 graduate students, rotating every 4 years, then over 40 years the PI will have trained 30 students, one of which would become a PI. The “success rate” would therefore be 1/30. Even with just one student at any given time, the chance for a student to end up getting a faculty position is 1/10.

Of course, one does not necessarily pursue a PhD with the goal of obtaining a faculty position. It is completely respectable to do a PhD then go to the industry. In many countries, holding a PhD is an asset. It is generally not the case in France, though. One may also want to do a PhD not for career, but because it is interesting in itself. This seems perfectly valid. Note that in that case, implementing a subtask of the PI’s project and doing all the tedious bench work might not be ideal. In any case, it must be emphasized that in this lab model, training students for research is only a marginal aim of a PhD.

How about postdocs? A postdoc is not a diploma. It typically doesn’t improve employability much. Of course, it could be done just for its own interest. But the experience I hear is mostly that of a highly stressful situation, because many if not most postdocs are hoping to secure a stable faculty position. Let us do the math again, with a simplified example. Suppose each lab has just 1 postdoc, rotating every 4 years. Compared to the above situation, it means that 1 out of 3 graduate students go on to do a postdoc. Then each of these postdocs has a 10% chance of getting a faculty position.

Let us have a look at funding questions now. What seems very appreciated is that when you start a lab, you get a “start-up package”. There is a blog post on Naturejobs entitled “The faculty series: Top 10 tips on negotiating start-up packages” that describes it. We can read for example: “There’s no point having equipment if you don’t have any hands to use it. One of the largest costs you can expect to come out of your start-up fund are the salaries of PhD students and postdocs. They’re the most crucial components of the lab for almost all researchers.”. It is very nice to provide the PI with these “components of the lab”, but as argued above, a direct consequence is to organize academic precarity on a massive scale. This remains true even if the entire budget of the State is allocated to research.

The same goes for the rest of the funding system. Project-based funding is conceived so that you hire people to implement your project, which you supervise. Part of these people are students and postdocs. For example, an ERC Starting Grant is 1.5 million euros for 5 years, or 300 k€ per year. In France, a PhD student costs about 30 k€ / year and a postdoc about the double. Of course, to that must be added the indirect costs (25%) and the grant also covers equipment and your own salary. But this is generally sufficient to hire a few students and postdocs, especially as in many countries graduate students are funded by other sources. Then the budget goes up to 2 million € for the consolidator grant and 2.5 million € for the advanced grant. The ERC has become a sort of model for good funding schemes in Europe, because it is so generous. But is it? Certainly it is for the PI who receives the grant, but a world where this mode of funding is generalized is a world where research is done by a vanishingly small proportion of permanent researchers. It is a world that is extremely cruel to young scientists, and with a very worrying demographic structure, most of the work being done by an army of young people with high turnover. You might increase the ERC budget several fold because it is such a great scheme, it will not improve this situation, at all.

Ending academic precarity is a noble cause, but one has to realize that it is inconsistent with the one PI - one lab model, as well as with project-based funding. I want to add a couple of remarks. Precarity is obviously bad for the people who experience it, but it is also bad more generally for the academic system. The excessive competition it generates encourages bad practices, and discourages long-term creative work and solid incremental science. We must also look beyond research per se. The role of academia in society is not just to produce new science. It is also to teach and to provide public expertise. We need to have some people with a deep understanding of epidemiology that we can turn to for advice when necessary. You would not just hire a bunch of graduate students after a competitive call for projects to do this advising job when a new virus emerges. But with a pyramidal organization, a comparatively low proportion of the budget is spent on sustaining the most experienced persons, so for the same budget, you would have much lower expertise than in an organization with more normal demographics. This is incredibly wasteful.

What is the alternative? Well, first of all, research has not always been organized in this way, with one PI surrounded by an army of students and postdocs. The landmark series of 4 papers by Hodgkin and Huxley in 1952 on the ionic basis of neural excitability did not come out of the "Hodgkin lab"; they came out from “the Physiological Laboratory, University of Cambridge”. The Hubel and Wiesel papers on the visual cortex were not done by graduate student Hubel under the supervision of professor Wiesel. Two scientists of the same generation decided to collaborate together, and as far as I know none of their landmark papers from the 1960s involved any student or postdoc. What strikes me is that these two experienced scientists apparently had the time to do the experiments themselves (all the experiments), well after they got a stable faculty position (in 1959). How many PIs can actually do that today, instead of supervising, hiring, writing grants and filling reports? It is quite revealing to read again the recent blog post cited above: “There’s no point having equipment if you don’t have any hands to use it.” - as if using it yourself was not even conceivable.

In France, the 1 PI - 1 lab kind of organization has been taking on gradually over the last 20 years, with a decisive step presumably coming this year with the introduction of a large proportion of tenure tracks with “start-up packages”. This move has been accompanied by a progressive shift from base funding to project-based funding, and a steady increase in the age of faculty recruitment. This is not to say that the situation was great 20 years ago, but it is clearly worsening.

A sustainable, non-pyramidal model is one in which a researcher would typically train no more than a few students over her entire career. It means that research work is done by collaboration between peers, rather than by hiring (and training) less experienced people to do the work. It means that research is not generically funded on projects led by a single individual acting as a manager. In fact, a model where most of the working force is already employed should have much less use of “projects”. A few people can just decide to join forces and work together, just as Hubel and Wiesel did. Of course, some research ideas might need expenses beyond the usual (e.g. equipment), and so there is a case for project-based funding schemes to cover for these expenses. But it is not the generic case.

One of the fantasies of competitive project-based funding is that it would supposedly increase research quality by selecting the best projects. But how does it work? Basically, peers read the project and decide whether they think it is good. Free association is exactly that, except the peers in question 1) are real experts, 2) commit to actually do some work on the project and possibly to bring some of their own resources. Without the bureaucracy. Peer reviewing of projects is an unnecessary and poor substitute for what goes on in free collaboration - do I think this idea is exciting enough to devote some of my own time (and possibly budget) on it?

In conclusion, the problem of academic precarity, of the unhealthy pressure put on postdocs in modern academia, is not primarily a budget problem. At least it is not just that. It is a direct consequence of an insane organization of research, based on general managerial principles that are totally orthogonal to what research is about (and beyond: teaching, public expertise). This is what needs to be challenged.


Une analyse globale de la nouvelle politique de recherche (III) - Faut-il évaluer la recherche ?

Dans les billets précédents (1 et 2), j’ai exposé le contexte idéologique des réformes structurelles de la recherche qui sont en cours. J’ai tenté de montrer qu’il s’agit de théories bureaucratiques dont l’argumentation est essentiellement obscurantiste, c’est-à-dire que non seulement une série de poncifs (il vaut mieux financer les excellents que les mauvais) et d’analogies douteuses (les vertus supposées du « darwinisme ») tiennent lieu d’argumentation, mais en outre les éléments empiriques contradictoires sont tout simplement ignorés.

Face à ce type de critique, une réaction courante est : mais alors, vous refusez d’être évalués ? On convoque alors l’image du savant dans sa tour d’ivoire, ou pire, celle du fonctionnaire fainéant. En effet, un point central des réformes managériales en cours est la notion d’évaluation : il faudrait développer une « culture de l’évaluation », avec des « indicateurs de performance ». Faut-il évaluer la recherche ? Pour répondre à cette question, encore faut-il préciser ce que l’on entend par « évaluer » et quels sont précisément les sujets et objets de ce verbe (qui évalue, et qu’est-ce qui est évalué).

Pour cela, il me semble utile de faire une petite digression philosophique pour comprendre la nature de l’activité scientifique qu’il s’agit d’évaluer.


Digression philosophique

Qu’est-ce que la science ? Vaste question philosophique qui a été abordée par de nombreux angles et que je me propose de résumer en quelques paragraphes. Je me contenterai pour le sujet de ce billet d’une description assez grossière : la science, en tant qu’activité sociale, est la poursuite de la vérité. Description néanmoins un peu plus subtile qu’elle en a l’air : il s’agit bien de tendre vers un idéal de vérité sur le monde, mais c’est un idéal, c’est-à-dire quelque chose que l’on poursuit sans jamais vraiment atteindre.

Comment la science est-elle produite ? Une position philosophique historiquement importante, qui date du 19e siècle et début du 20e, est le positivisme : la science consiste à observer des faits élémentaires, puis à en déduire logiquement des lois de la nature. Il y a donc une méthode que l’on peut suivre pour produire des vérités scientifiques avec certitude. C’est en quelque sorte un modèle industriel de la science, et ce n’est sans doute pas un hasard si cette position est apparue au 19e siècle. De ce point de vue découle la conception naïve de la revue par les pairs comme certification des connaissances produites ou des méthodes employées. Point crucial, selon ce modèle de la science, il est trivial de distinguer la bonne science de la mauvaise science : la bonne science est tout simplement celle qui suit correctement la méthode scientifique (d’où le rôle présumé des journaux comme « gate-keepers » ; voir mon texte sur ce sujet). Dans ce modèle, on peut donc appliquer des méthodes industrielles de gestion, de « management » dirait-on aujourd’hui, parce qu’il existe des mesures objectives (externes) de qualité. Là est la justification de l’usage de la bibliométrie comme outil d’évaluation.

Or, si cette position reste populaire, en particulier chez les non chercheurs (mais pas seulement), elle a été essentiellement démolie par les travaux en philosophie et histoire des sciences au cours du siècle dernier. Le plus connu est sans doute Karl Popper, qui sous un angle logique a établi que l’on ne peut pas établir en science des vérités mais uniquement des faussetés - simplement parce qu’une proposition s’applique à une infinité de cas que l’on ne peut tous vérifier. Il s’agit alors de tester des théories, et non de déduire des vérités scientifiques. D’autres travaux, moins connus des scientifiques mais néanmoins très importants, ont montré que la difficulté est plus profonde que cela. Quine a montré que la notion même de fait élémentaire est une erreur conceptuelle. C’est une forme de réductionnisme de la connaissance (je reformule), l’idée que la connaissance est un ensemble de faits et lois indépendants les uns des autres. Or c’est impossible, car pour énoncer un fait il faut utiliser des concepts, c’est-à-dire des théories. Par conséquent, il n’y a pas de fait élémentaire mais plutôt un système (plus ou moins) cohérent de connaissances. Kuhn a montré historiquement que co-existent généralement des théories scientifiques contradictoires portant sur les mêmes observations, ou encore que différentes théories (ou écoles de pensée) considèrent comme pertinents des corpus d’observations différents. Lakatos (élève de Popper) a montré qu’une théorie scientifique est non seulement une théorie qui en principe doit être falsifiable, mais également qui en pratique est falsifiée, et que cette caractéristique n’est pas forcément dysfonctionnelle. C’est-à-dire qu’il arrive couramment que des observations inattendues semblent contredire la théorie dominante, mais pour autant la théorie n’est pas forcément remise en cause. A la place, l’observation est interprétée en postulant une hypothèse auxiliaire. C’est le cas presque systématiquement aujourd’hui dans de nombreuses branches de la physique parce que l’on considère les théories physiques bien établies. Par exemple : la trajectoire de telle planète dévie des prédictions des lois de Newton (ou Einstein), conclusion : il doit y avoir un satellite autour de cette planète (et non : les lois de Newton sont fausses).

Je pourrais citer de nombreuses autres contributions importantes. Pour le sujet qui nous occupe, le point important est qu’il n’existe pas de méthode scientifique que l’on pourrait appliquer pour produire des vérités scientifiques. Cela ne veut pas dire que la science est arbitraire, au contraire. Cela veut dire que la réflexion sur la méthodologie et plus globalement l’épistémologie font elles-mêmes partie intégrale de l’activité scientifique : il n’y a pas de norme objective externe à la communauté scientifique. Cela signifie que la science progresse non par la production et la certification des savoirs, mais par le débat scientifique. Ce point est crucial, car il fonde la justification fondamentale de la nécessaire autonomie scientifique. Il ne peut y avoir d’évaluation de la production scientifique selon des normes externes (notamment bibliométriques), tout simplement parce que ces normes n’existent pas.


Evaluer la recherche

Revenons donc à notre question : faut-il évaluer la recherche ?

Premièrement, commençons par la motivation de cette question. La motivation, c’est que l’argent public doit être bien utilisé, c’est-à-dire dans l’intérêt de la société. Cela implique sans doute que les politiques publiques doivent être évaluées, c’est-à-dire que lorsque l’on modifie la structure du système de recherche par des réformes, l’impact global de ces réformes devrait être analysé. Or c’est précisément le type d’évaluation utile qui n’est pas effectué, ou qui est ignoré. Les réformes engagées depuis 15 ans, introduisant des nouveaux modes d’organisation (financement par projets par exemple) n’ont manifestement pas donné les résultats escomptés. Il serait donc logique de revenir sur ces réformes et de les modifier. Or ce n’est pas le cas : au contraire, il s’agirait d’amplifier ces réformes.

Ce qui doit être évalué donc, c’est l’efficacité globale du système de recherche, en relation avec son organisation. Si le système global doit être évalué, est-ce qu’il en découle que les agents individuels de ce système doivent être évalués ? Il y a ici un glissement qui est tout à fait fallacieux. Bien sûr, si l’on veut connaître, disons, la production scientifique totale du pays, on va additionner la production scientifique de chacun des chercheurs. Du point de vue individuel, cette « évaluation » est donc faite dans un but de mesure uniquement ; c’est seulement au niveau du système global que cette mesure sert à influencer l’action publique. Mais quand on dit qu’il faut évaluer les chercheurs, ce dont on parle c’est une évaluation qui a une conséquence individuelle et qui est donc utilisée comme outil de gestion. Par exemple, on donne une prime aux chercheurs qui publient plus, de façon à les inciter à augmenter leur productivité. Il ne s’agit donc ici pas simplement d’évaluer les politiques publiques, ce qui semble assez consensuel, mais d’instaurer un mode de gestion bien particulier, à savoir une gestion bureaucratique managériale, reposant sur des indicateurs individuels objectifs.

Or comme je l’ai expliqué plus haut, il n’existe pas d’indicateurs objectifs de la qualité scientifique à un niveau individuel. On peut dire d’un pays qu’il produit plus ou moins d’articles scientifiques, ou mesurer différents indicateurs macroscopiques. Mais aucune bureaucratie ne peut dire ce qui est « vrai » ou « important » en termes de vérité scientifique, puisque c’est justement là le cœur de l’activité des chercheurs. Une conséquence immédiate de cet état de fait est qu’instaurer une gestion par objectifs est nécessairement contre-productif, puisque les agents vont alors être incités à optimiser des choses qui ne sont pas alignées avec la qualité scientifique, chose non mesurable. C’est d’ailleurs un phénomène tellement bien connu qu’il a un nom, la loi de Goodhart. Par exemple, demander aux chercheurs de produire davantage d’articles a pour résultat que les chercheurs produisent davantage d’articles. Par exemple en saucissonnant les articles, en faisant des articles bâclés, etc. Cela fonctionne pour toute métrique qu’un bureaucrate pourra inventer.

Mais alors, il ne faut pas évaluer ? Premièrement, l’évaluation, comme je l’ai expliqué, est un aspect central et quotidien de l’activité du chercheur, si l’on entend cela comme la discussion critique des productions scientifiques. C’est le métier du chercheur que d’évaluer ses pairs - le mot « évaluer » est sans doute mauvais, du fait qu’il ne s’agit bien sûr pas de mettre cinq étoiles à la loi de la relativité. Simplement, cette évaluation n’est pas un mode de gestion, mais de débat, et ce débat ne peut se faire qu’entre pairs, pas avec une bureaucratie.

Deuxièmement, l’évaluation des personnes (et non plus des énoncés scientifiques) est naturellement inévitable à au moins un moment de la carrière : le recrutement (et, sans doute, la promotion). Mais encore une fois, cette évaluation ne peut être faite de manière bureaucratique selon des métriques objectives pour les raisons déjà énoncées. Elle ne peut se faire que par des pairs, de manière subjective donc. De quel genre d’évaluation parle-t-on ici ? Le discours managérial parle de « culture du résultat » : il s’agirait d’évaluer la production des individus ; à charge des individus que faire en sorte que cette production soit bonne – d’où une forme de « sélection darwinienne ». D’où un certain nombre d’indicateurs (nombre de publications, prestige des journaux dans lesquels elles apparaissent, etc). Mais d’une part on retombe encore une fois dans l’erreur positiviste (il n’y a pas, surtout sur des résultats récents, de mesure consensuelle de l’« importance » de résultats scientifiques) et d’autre part on commet ce qu’on appelle en psychologie un biais de substitution, c’est-à-dire que le facteur que l’on cherche à évaluer est complexe et par conséquent on en utilise un autre plus simple (voir une série de textes que j’ai écrits il y a quelques années sur les biais cognitifs dans les recrutements académiques). Que cherche-t-on à évaluer lors d’un recrutement de chercheur permanent ? Il s’agit d’estimer si, au cours de sa carrière future, le chercheur produira des connaissances nouvelles et intéressantes. Bien sûr on ne connait pas sa carrière future, on doit donc la deviner. Et qu’est-ce qui détermine la qualité de la production scientifique d’un individu ? Un certain nombre de facteurs, dont certains sont propres à la personne, comme ses compétences et ses qualités (rigueur intellectuelle et intégrité par exemple), et d’autres sont contextuels (collaborateurs, conditions de travail, et bien sûr hasard puisqu’on parle de recherche, donc de choses non connues à l’avance). Ce que l’on doit donc déterminer, dans le contexte d’un recrutement, ce sont les facteurs propres, c’est-à-dire les compétences et qualités scientifiques de l’individu. La production passée est bien sûr corrélée à ces facteurs, mais ce n’est pas ce que l’on cherche à déterminer. Enfin il y a un risque bien connu à substituer un facteur indirect au facteur causal que l’on cherche à évaluer. En plus de l’erreur dans la sélection elle-même, cette substitution induit des changements de comportement des individus visant à optimiser ce facteur non causal, ce qui finit par rendre la sélection arbitraire (loi de Goodhart). Par exemple, un étudiant ira dans un laboratoire connu non parce qu’il pense y apprendre quelque chose, mais parce qu’il a plus de chances d’être co-auteur d’un article dans un journal prestigieux.

L’évaluation, donc, doit être une évaluation des compétences et non des résultats. Naturellement, les compétences ne peuvent être correctement évaluées que par des gens eux-mêmes compétents, et non par une bureaucratie.

Faut-il évaluer la recherche ? D’abord, il faut principalement évaluer les politiques publiques de recherche. Celles qui sont instituées depuis 15 ans sont manifestement mauvaises et il faut donc les repenser et non les amplifier. Voilà l’évidence. Ensuite, oui bien sûr, il est nécessaire d’évaluer les chercheurs, au moment du recrutement ou de la promotion, et non comme mode de gestion quotidien. Et ce sont les compétences qui doivent être évaluées et non les « résultats ». Ces compétences, enfin, ne peuvent être évaluées que par des gens eux-mêmes compétents et non par des bureaucrates. Voilà en quel sens on peut dire qu’il faut « évaluer la recherche ».

Une analyse globale de la nouvelle politique de recherche - (II) Préjugés psychologiques de l’idéologie managériale

J’ai souligné dans la première partie que l’idéologie managériale qui sous-tend les réformes actuelles de la recherche et de l’enseignement supérieur, et plus globalement la théorie du nouveau management public, est un obscurantisme. D’un point de vue scientifique, ce qui est frappant dans l’idéologie managériale, c’est la grossièreté des présupposés sur la psychologie humaine. Il ne s’agit que de carotte et de bâton : primes d’un côté, précarisation de l’autre. « Manager », c’est donc concevoir une structure d’incitations appropriées (« incentive structure »). La seule façon de faire travailler quelqu’un est de l’inciter financièrement à le faire, et de le sanctionner lorsqu’il ne le fait pas bien. En résumé, c’est de la psychologie béhavioriste dans sa version la plus grossière.

Il n’est apparemment pas venu à l’idée de ces gens qu’on puisse faire un travail parce qu’on l’aime, sans qu’il y ait pour autant une récompense extrinsèque, ou la menace d’une sanction. Ou qu’on puisse soigner correctement un patient, ou éviter de trafiquer ses données scientifiques, pour des raisons avant tout morales - comme le respect de son prochain et l’éthique intellectuelle. Ce n’est peut-être pas un hasard si ces idées sont théorisées principalement par des économistes, dont un certain nombre (heureusement, pas tous) semblent croire à la fable ridicule de l’« homo economicus ».

Or il se trouve (quelle surprise) que l’avidité et la peur ne sont pas les seules passions humaines. Il y a une littérature considérable en psychologie, par exemple, sur la motivation intrinsèque, comme la curiosité. Voir par exemple la théorie du flow de Mihály Csíkszentmihályi - mais pourquoi donc des gens font-ils du surf sans être payés ?! Et oui, les comportements moraux et altruistes existent, chez l’humain comme chez bien d’autres espèces (voir par exemple le travail de l’éthologue Frans de Waal). Il y a également une dimension morale dans une grande partie des activités sociales, et de manière évidente dans les métiers scientifiques et de santé : il s’agit de rechercher la vérité, ou de soigner des personnes (il ne peut pas y avoir de débat scientifique sans un minimum de confiance attribuée à ses acteurs). Ce que résume l’expression « conscience professionnelle ».

La motivation humaine est complexe, et si elle ne se réduit pas à l’altruisme, elle ne se réduit pas non plus à l’avidité et la peur. On se demande bien d’ailleurs quel degré d’inculture il faut avoir en face de nous pour que ce rappel soit nécessaire, tant une bonne partie de la littérature tourne autour de ce fait.

Le rôle des structures, par conséquent, est de permettre à certains aspects de la motivation humaine de s’exprimer, plutôt que d’autres. Ceci est très bien illustré par le discours poignant d’une diabétologue dans le contexte des politiques managériales de l’hôpital. Elle y explique l’effet d’une gestion bureaucratique fondée exclusivement sur la carotte et le bâton : « je devenais une espèce de robot », « je ne suis plus éthique ». Cette nouvelle organisation fondée exclusivement sur la récompense et la sanction (extrinsèques) la conduit à ne plus exercer correctement son métier. Or, le point crucial à relever, c’est qu’auparavant, les médecins n’avaient absolument pas besoin de cela pour soigner les patients. Ils soignaient parce que c’était leur métier. Pas parce que ça rapporte à l’hôpital et que du coup ils auront peut-être une prime. Il existe (existait) des structures sociales pour encourager cette attitude vertueuse. Par exemple la formation (comme l’internat) dans des structures où cette attitude est socialement valorisée. Peut-être aussi la sélection : pour être médecin hospitalier, il faut avoir fait ses preuves dans un service hospitalier, et donc être choisi par d’autres médecins hospitaliers selon des critères propres à l’éthique du métier, et non selon le taux de remplissage des lits.

Quelle drôle d’idée, lorsque l’on a un système qui fonctionne en permettant aux motivations humaines les plus vertueuses de s’exprimer, de le changer pour un système manifestement dysfonctionnel, précisément parce qu’il est organisé pour encourager le pire de l’humain - l’avidité et la peur. Cette drôle d’idée, on ne peut l’avoir que si l’on possède une vision caricaturale de la psychologie humaine. Une vision sectaire et, puisqu’en l’occurrence il s’agit de choses très documentées scientifiquement, une vision obscurantiste. Dans ce contexte, l’insistance des partisans du nouveau management public à instaurer une révolution culturelle (la fameuse « culture du résultat ») est particulièrement inquiétante. Il s’agit ni plus ni moins que d’expurger pratiquement tout ce qu’il y a d’humain en chacun de nous, et de nous transformer, en effet, en « une espèce de robot ».

Troisième partie: Faut-il évaluer la recherche?

Une analyse globale de la nouvelle politique de recherche (I) - le contexte idéologique

La communauté scientifique est en effervescence à l’approche de la mise en place de la « loi de programmation pluriannuelle de la recherche » (LPPR). Au programme, entre autres : un renforcement de la mise en compétition des structures et des personnes par l’intermédiaire d’appels à projets, un renforcement de la précarisation (déjà très importante) par l’implémentation de la « tenure track », c’est-à-dire CDD de 5-7 ans pouvant (ou pas) mener à une titularisation, un accroissement de l’évaluation bureaucratique (c’est-à-dire par des objectifs chiffrés) des institutions et des personnes, une différenciation des rémunérations et des conditions de travail notamment par une politique de primes généralisée, un temps d’enseignement des enseignants-chercheurs non plus statutaire (192h équivalent-TD) mais « négocié » avec la direction, un renforcement de la recherche « partenariale » (c’est-à-dire au profit d’une entreprise) au détriment de la recherche fondamentale, et, globalement, un affaiblissement considérable de l’autonomie scientifique et universitaire.

Naturellement, ce projet suscite une inquiétude considérable dans la communauté académique, et de nombreuses critiques ont déjà été formulées, par le biais des institutions (qui ignorent ces critiques) mais également dans la presse. En passant : je parlerai par la suite de projet, de politique ou d’idéologie plutôt que de loi, car il est vraisemblable que l’essentiel du projet se passe du débat parlementaire. Les « tenure-tracks » par exemple, qui signent la mort annoncée des statuts de chargé de recherche et maître de conférences, ont déjà été mis en place cette année avant même la discussion de la loi, grâce à une disposition législative elle-même non discutée au Parlement, le CDI de projet (passée par ordonnances en 2017).

Beaucoup de choses ont été dites et écrites, mais les discussions tournent généralement autour de points spécifiques, sur chacune des mesures prises individuellement, et donc de manière réductionniste. Par exemple, concernant l’ANR qui finance désormais les projets de recherche, une partie de la communauté se focalise sur le faible taux de succès (10-15% selon les années), source en effet d’un énorme gâchis. Des voix s’élèvent donc pour augmenter le budget de l’ANR de façon à augmenter ce taux de succès. Or l’ANR finance en grande partie des postdocs, et augmenter son budget va donc mécaniquement entraîner une précarisation, précarisation qui suscite pourtant l’inquiétude de cette même communauté. Concernant la tenure track, si la communauté y est généralement opposée, certains y voient une évolution potentiellement positive « si c’est bien fait », en permettant par exemple des rémunérations plus attractives, comme le pouvoir l’annonce. C’est oublier que ce qui permet une augmentation des rémunérations, c’est soit une augmentation du budget (qui pourrait se faire sans précarisation) soit une diminution du nombre de recrutements. D’autres se disent que la tenure track (CDD puis titularisation conditionnelle) est un progrès par rapport au postdoc (CDD puis concours). C’est négliger deux choses : d’une, que la tenure track n’exclut pas le postdoc, qui reste la norme dans tous les pays qui implémentent la tenure track ; d’autre part, que les chances de titularisation dépendent non des mots employés par les autorités pour faire la publicité de la réforme (« engagement moral »), mais du budget rapporté au nombre de candidats. Etant donné que le concours CNRS, pour prendre un exemple, a un taux de succès de 4%, de deux choses l’une : soit la tenure track va avoir un taux de sélection comparable, auquel cas la différence principale avec le système actuel sera la précarité du contrat ; soit le taux de titularisation sera comparable, auquel cas l’effet principal sera de reculer de 5-7 ans l’âge de la sélection pour un poste stable ; ou bien sûr, le plus probable, un intermédiaire : taux de sélection de 8%, taux de titularisation de 50%.

Enfin concernant les « CDIs de projet », c’est-à-dire une mesure essentiellement technique permettant de mettre en place des CDDs plus longs que ceux autorisés par la loi, nombreux sont ceux, en particulier en biologie, qui voient cette mesure d’un bon œil. La raison est la loi Sauvadet censée résorber la précarité, qui impose à l’employeur de titulariser les personnels en CDD depuis plusieurs années. Mais comme l’Etat ne veut pas titulariser, cela signifie que les institutions refusent de prolonger les CDDs au-delà d’une certaine limite. Cela est perçu à juste titre comme un gâchis par de nombreux chercheurs, car il se produit souvent une situation dans laquelle un laboratoire dispose des fonds pour prolonger le contrat d’un postdoc expérimenté, mais est contrainte administrativement de recruter à la place un postdoc inexpérimenté. Cependant, de manière plus globale, l’effet de la mise en place de CDIs de projet est mécaniquement un allongement de la durée des postdocs, donc une titularisation (ou non) plus tardive, assortie éventuellement d’une diminution du nombre de postdocs - à moins que le taux de succès de l’ANR augmente par une augmentation de budget.

En résumé, une analyse réductionniste ne permet pas de former une critique cohérente. Elle tend à naturaliser le fonctionnement des institutions, c’est-à-dire à considérer par exemple que le financement par projet de la recherche est une sorte de loi de la nature plutôt qu’une construction sociale (d’où la référence constante aux « standards internationaux »). Or il s’agit bien entendu de politiques choisies, et dans le cas de la France assez récemment. C’est pourquoi il me semble important de prendre un peu de recul pour analyser cette nouvelle politique de manière globale, y compris dans le contexte plus large des politiques publiques.


  1. L’idéologie générale : le nouveau management public

Antoine Petit, PDG du CNRS, a brillamment résumé l’inspiration idéologique de la LPPR: il s’agira d’une loi « darwinienne ». Cette terminologie n’a pas manqué de susciter de vives critiques de la part de la communauté scientifique (ici et ). Il s’agit de mettre en compétition des institutions et des personnes sur la base d’objectifs décidés par l’Etat, et « que le meilleur gagne ». Cette référence n’est absolument pas anecdotique, contrairement à ce que Mme Vidal et M. Petit ont essayé d’expliquer de manière peu convaincante par la suite. Il s’agit d’une forme de gestion publique qui n’est ni improvisée ni spécifique à la recherche, et qui a été théorisée sous le nom de nouveau management public. Il s’agit non plus d’organiser les services publics par la mise en place raisonnée d’infrastructures publiques, de manière spécifique à chaque mission (une approche perçue comme « soviétique » et donc inefficace), mais en mettant en compétition diverses institutions, qui sont « libres » de mettre en place les moyens qu’ils jugent nécessaires pour accomplir des objectifs chiffrés fixés par l’Etat. Ces objectifs peuvent être par exemple la position dans un classement international des universités, ou la durée moyenne de séjour dans les hôpitaux. C’est le sens du mot « autonomie » dans l’« autonomie des universités » instaurée par Nicolas Sarkozy en 2007. Naturellement, il ne s’agit pas d’autonomie scientifique, puisque celle-ci suppose précisément un financement inconditionnel (c’est-à-dire emploi garanti et budget récurrent), ni d’autonomie financière puisque les financements restent versés par l’Etat, sous condition d’objectifs fixés par l’Etat. Il s’agit d’une autonomie de méthode, pour accomplir des objectifs fixés préalablement par l’Etat.

Naturellement, cette mise en compétition au niveau des structures (e.g. universités) se décline de manière hiérarchique jusqu’à l’échelle individuelle, puisque pour survivre, la structure doit faire en sorte que les employés contribuent à la réalisation des objectifs. C’est pourquoi il est en permanence question d’instaurer une « culture du résultat » ou de l’évaluation. Cet appel à la révolution culturelle qui évoque le maoïsme est d’ailleurs tout à fait significatif, j’y reviendrai.

Cette idéologie n’est ni spécifique à la recherche, ni naturellement à la France. Son instigatrice la plus connue est Mme Thatcher, qui l’a mise en place au Royaume-Uni dans les années 80. Elle a également été mise en place par le régime nazi dans les années 1930, comme l’a montré l’historien Johann Chapoutot - j’y reviendrai. Son bilan, pour dire un euphémisme, n’est pas fameux (voir par exemple un compte rendu très récent dans Nature d’une étude dans le monde académique). Pour ce qui est de la santé, par exemple, sa mise en place en France par le biais de la tarification à l’activité (T2A) a conduit aujourd’hui à une situation dramatique - j’y reviendrai également.


  1. Une politique libérale ?

Il est important de bien situer cette idéologie sur l’échiquier politique. En effet, elle est souvent perçue (et présentée) comme une idéologie d’inspiration libérale. Il est d’ailleurs tout à fait plausible que ses défenseurs la pensent ainsi de manière sincère - bien sûr dans les démocraties libérales modernes, et peut-être pas au sein du IIIe Reich qui l’implémentait également. C’est un malentendu qui est source d’une grande confusion, et qui explique son soutien électoral de la part de citoyens de sensibilité centriste - que sont une bonne partie des chercheurs.

La filiation avec la pensée libérale se fait, on l’a compris, par l’idée de l’efficience du marché. Le marché serait un outil productif efficace en cela qu’il permettrait, par la libre opération des producteurs et la sélection par les consommateurs, de faire émerger les solutions les plus efficaces. D’où l’essence « darwinienne » de ces idées (dans le sens bien sûr des croyances populaires, et non du Darwinisme en biologie qui n’est absolument pas individualiste). Cette efficience émergerait naturellement de la libre opération des marchés dans un contexte marchand (j’invite néanmoins le lecteur à lire ce que pensent les anthropologues du présupposé naturaliste des économistes sur la monnaie et l’échange marchand). Le libéralisme économique, par conséquent, préconise de réduire l’intervention de l’Etat au strict nécessaire, et peut être associé (ou pas) au libéralisme politique, en particulier la protection des libertés individuelles. Le marché est vu comme un moyen optimal de distribuer l’information dans une économie - bien sûr, aucun économiste sérieux ne considère plus aujourd’hui que les marchés réels se comportent ou puissent se comporter comme les « marchés parfaits » de l’économie néoclassique (voir par exemple le travail de J. Stiglitz). Dans un contexte de guerre froide, ce type d’organisation économique se pense en opposition avec la planification soviétique, qui serait bureaucratique, « sclérosante ».

On touche ici à un problème épistémologique essentiel, sur lequel je reviendrai plus tard, qui constitue l’erreur intellectuelle fondamentale du nouveau management public. En effet, si l’on conçoit qu’un marché puisse exister naturellement dans le cadre d’échanges commerciaux où il existe une métrique objective, l’argent, ce n’est a priori pas le cas de la santé, la science, la justice ou la police. Il faut donc créer ces métriques, par exemple : la durée de séjour, le nombre de publications, le nombre de jugements, le nombre d’amendes. Ces métriques et les objectifs qui y sont associés n’existant pas de manière naturelle (peut-on quantifier la vérité, ou la justice ?), ils doivent être créés par l’Etat. Cela suppose donc la création d’une bureaucratie d’Etat.

On arrive donc à un étonnant paradoxe : alors que le libéralisme est un courant de pensée fondamentalement anti-bureaucratique, on est ici en présence d’une doctrine qui préconise la mise en place d’une bureaucratie d’Etat. C’est en effet une constatation et une plainte récurrentes de tous les chercheurs et universitaires français depuis la mise en place, ces quinze dernières années, de politiques de ce type : alors même qu’il s’agissait officiellement de « moderniser » un appareil d’enseignement et de recherche jugé bureaucratique, « sclérosé », voire proto-soviétique (en particulier dans le cas du CNRS), de l’avis de tous la bureaucratie a au contraire considérablement envahi la vie quotidienne de ces professions, par le biais des multiples appels d’offres et procédures d’évaluation, mais également des nouvelles structures administratives qui ont été créées pour organiser le marché de l’excellence scientifique (HCERES, pôles d’excellence, fusion d’universités, IDEX/LABEX/EQUIPEX/IHU, etc). Ceci se manifeste également dans l’emploi public, puisqu’alors même que le recrutement de chercheurs, d’enseignants-chercheurs et de techniciens est en forte baisse, l’emploi administratif et donc le coût de gestion ont littéralement explosé au sein de l’ANR, agence chargée d’organiser l’évaluation des appels d’offre en recherche. De même, dans l’hôpital public, une plainte récurrente des médecins concerne le temps considérable qu’ils doivent désormais passer au « codage », c’est-à-dire à assigner à chaque patient et chaque acte des codes issus d’une nomenclature bureaucratique. Cette bureaucratisation n’est pas un accident, comme je l’indiquais précédemment. Elle a été par ailleurs décrite dans le contexte plus large du néolibéralisme par les sciences sociales (voir par exemple le travail de D. Graeber et de B. Hibou).

Manifestement, cette idéologie prétendument libérale est une idéologie bureaucratique, ce qui n’est déjà pas rien. Deuxièmement, le rôle de l’Etat n’est plus du tout d’assurer les libertés individuelles. En effet, dans un marché classique, d’échange marchand, ce qui est produit est décidé de manière autonome (en théorie du moins) par les acteurs de ce marché, c’est-à-dire en dernière analyse (en théorie encore) par les consommateurs. Il faut donc assurer la liberté individuelle de ces acteurs. Or dans le nouveau management public, ce qui est produit est décidé par l’Etat, spécifiquement par la bureaucratie mise en place par l’Etat pour fixer les objectifs, qui utilise la mise en compétition uniquement comme outil de gestion. Il ne s’agit donc absolument plus d’assurer la liberté individuelle des acteurs, qui doivent fournir ce qui leur est demandé par la bureaucratie. Ceux qui ne le font pas doivent quitter le système (exemple du tenure track). C’est ainsi qu’un des points majeurs de ces réformes, en particulier dans la recherche, est de revenir sur le statut de fonctionnaire, qui assure l’autonomie scientifique et universitaire, de façon à pouvoir soumettre les employés à la bureaucratie locale (direction d’université) ou nationale (ministère). Paradoxalement, c’est au nom du libéralisme que l’on attaque les libertés académiques.

On est donc en présence d’une idéologie qui est fondamentalement bureaucratique, et qui n’entend pas garantir les libertés individuelles. Pour ce qui est du libéralisme politique, on ne peut que constater également qu’il n’y a pas grand-chose de libéral dans la pratique actuelle des institutions politiques (avec par exemple le recours généralisé aux ordonnances pour passer des réformes majeures), dans la répression violente des opposants politiques, dans l’intimidation des journalistes, dans la volonté de censurer les réseaux sociaux, dans la restriction de la liberté d’expression des étudiants et universitaires, ou encore dans le déploiement de la reconnaissance faciale automatique par l’Etat.

Que reste-t-il donc du libéralisme dans cette idéologie ? Peu de choses en effet. C’est la raison pour laquelle les historiens, sociologues et philosophes parlent de néolibéralisme (à ne pas confondre avec l’ultralibéralisme), et c’est également la raison pour laquelle ses partisans refusent typiquement cette étiquette de manière véhémente, quand bien même il s’agit d’une dénomination savante, parce qu’elle indique que l’on a affaire à tout à fait autre chose que du libéralisme. Ce malentendu sur la nature prétendument libérale (au sens classique) de cette idéologie est source de grande confusion. Il explique peut-être l’opposition quasi-systématique d’une grande partie de la population à des réformes pourtant portées par des gouvernements centristes élus, y compris élus par des membres du monde académique qui se considèrent de centre gauche.


  1. L’obscurantisme managérial

Il existe pour les universitaires et chercheurs une raison spécifique de s’opposer à cette idéologie, en lien avec l’éthique intellectuelle qu’ils entendent défendre par leur métier. Il s’agit en effet d’une idéologie qui repose sur une argumentation d’un niveau intellectuel affligeant (suite de poncifs et de préjugés non étayés), des analogies douteuses (le marché, voire le darwinisme), et un refus de toute évaluation empirique (depuis son application, l’hôpital public est en crise grave et la recherche française tombe dans les classements mis en avant par les autorités elles-mêmes). Autrement dit, une idéologie obscurantiste tendant vers le sectaire. Les discours portant cette idéologie font rire toute la communauté académique tellement ils sont caricaturaux de novlangue : tout doit être « excellent », il faut faire « sauter des verrous », favoriser « l’innovation disruptive ». Il faut consulter l’hilarant site de l’Agence Nationale de l’Excellence Scientifique, parodiant l’Agence Nationale de la Recherche.

Il vaut mieux en rire, sans doute, mais ces discours n’en sont pas moins affligeants. L’argumentation que l’on retrouve dans les rapports officiels et les contrats d’objectifs des différentes institutions ne sont malheureusement pas d’un niveau intellectuel plus élevé. Il s’agirait par exemple de s’aligner sur les « standards internationaux » - un mimétisme censé favoriser l’innovation, ce qui est assez croustillant. On ne s’est visiblement pas posé la question de dresser un bilan de ces politiques menées à l’étranger ou en France, qui n’est pourtant pas brillant. Quelle est donc la justification en ce qui concerne l’enseignement supérieur et la recherche ? On peut la paraphraser ainsi : puisque ces politiques ont été implémentées dans les pays anglo-saxons, en particulier les Etats-Unis, et que les Etats-Unis sont leaders dans tous les classements, c’est donc que ces politiques sont efficaces : il faut donc s’empresser de copier ce modèle.

N’importe quel scientifique devrait bondir face à une telle argumentation qui mélange corrélation et causation de la manière la plus grossière qui soit. On aurait pu se dire : tiens, les Etats-Unis étant politiquement hégémoniques, toute la science se fait dans leur langue maternelle, dans des revues toutes anglo-saxonnes, et qui plus est avec des moyens sans commune mesure avec les budgets français. Peut-être que ces facteurs ont une petite influence ? On aurait pu se dire : tiens, peut-être que les grandes universités américaines sont mondialement connues au-delà du monde académique, alors que l’Ecole Polytechnique pas tellement, parce que les Etats-Unis sont culturellement hégémoniques, de sorte que Legally Blonde a été tourné à Harvard et pas à Assas ? Auquel cas il ne serait peut-être pas si pertinent de faire tellement d’efforts à renommer toutes les universités parisiennes en déclinant la marque Sorbonne ? On aurait pu se dire encore : tiens, peut-être que les Etats-Unis ont un excellent vivier scientifique précisément parce que des pays comme la France imposent à tous leurs meilleurs docteurs de passer plusieurs années aux Etats-Unis pour se former parmi les meilleurs, se « faire un réseau », apprendre l’anglais, comme condition pour une éventuelle titularisation dans leur pays d’origine ? Mais, on ne s’est rien dit de tout ça. Ce qui marche, c’est le « marché » et la compétition généralisée. Point.

Sur certains points, il existe des études scientifiques qui vont au-delà des sophismes managériaux. Par exemple, est-il plus efficace de concentrer les ressources sur les « meilleurs » ? Même si l’on adopte les critères bureaucratiques promus par l’idéologie managériale (nombre de publications, etc), la réponse est, selon plusieurs études sur des données différentes : non. Il est plus efficace de diversifier les financements que de les concentrer en créant de grosses structures (Fortin & Curie, 2013 ; Cook et al., 2015 ; Mongeon et al., 2016 ; Wahls, 2018). D’autres études montrent que la sélection sur projet n’est que faiblement prédictive de l’impact scientifique, tel que mesuré par ces mêmes politiques (Fang et al., 2016 ; Scheiner & Bouchie, 2013). Manifestement, les décideurs politiques de l’enseignement supérieur et de la recherche ne sont pas intéressés par l’évaluation empirique de leurs théories. Il est donc approprié de qualifier cette attitude d’obscurantiste. Et on ne peut pas, on ne doit pas, en tant que scientifiques (au sens large), respecter l’obscurantisme, c’est-à-dire le mépris de l’éthique intellectuelle qui fait l’essence de notre métier.

Il est important de noter que ces politiques se présentent volontiers comme « rationnelles » - il ne s’agirait finalement que de dérouler des arguments peut-être déplaisants mais « logiques ». Ce mot, « rationnel », devrait être un signal d’alarme pour tous les intellectuels. Car un intellectuel doit savoir que la logique, la raison, se déploient nécessairement au sein d’un certain modèle du monde. Par conséquent, la vérité d’un raisonnement est conditionnée à la pertinence empirique et théorique de ce modèle. C’est pourquoi l’essence de la science (au sens large) est le débat argumenté, documenté et honnête, c’est-à-dire explicitant les hypothèses, épaulé par les institutions sociales adéquates (comme la revue par les pairs). Passer sous silence cet aspect, et prétendre qu’il existerait une Vérité objective, c’est faire preuve de sectarisme, et en effet d’obscurantisme puisque cela suppose d’ignorer délibérément toute production savante contraire à la doxa.

L’enjeu pour la communauté académique, donc, n’est pas simplement d’aménager à la marge des réformes prétendument démocratiques (augmenter le taux de succès de l’ANR) ou de les « négocier » (on accepte la précarisation en échange de primes), mais de s’opposer à l’obscurantisme qui fonde ces projets, et éventuellement de penser autre chose à la place.


  1. Pensée bureaucratique et idéologies sectaires

Il faut rappeler ici qu’avant la guerre froide, la bureaucratie a volontiers été présentée sur un mode laudatif. Le sociologue Max Weber, par exemple, considérait en se référant à la bureaucratie industrielle qu’il s’agissait là d’un mode particulièrement efficace de production, rationnel. De même la planification soviétique était pensée comme une approche scientifique, rationnelle, de la production (algorithmique, pourrait-on peut-être dire en langage moderne). La bureaucratie instituée par le nouveau management public n’échappe pas à ce type de discours. Je reviendrai plus tard sur les raisons fondamentales pour laquelle l’approche bureaucratique ne peut pas fonctionner pour des activités telles que la science (ou la santé). Un point intéressant relevé par l’historien Johann Chapoutot est que les politiques similaires au nouveau management public menées par le IIIe Reich étaient, contrairement à l’image d’efficacité que l’on en a à cause de la propagande nazie, en réalité tout à fait inefficaces, chaotiques.

J’ai mentionné rapidement les similarités idéologiques, naturellement sur certains aspects uniquement, avec la politique nazie et avec la bureaucratie soviétique. J’ai également mentionné en passant l’inquiétante insistance des dirigeants politiques à instaurer une « culture du résultat », c’est-à-dire qu’il s’agit non seulement d’instaurer de nouvelles structures étatiques, mais également de transformer les individus pour qu’ils embrassent la nouvelle orientation politique. Ce n’est pas sans rappeler la « révolution culturelle » maoïste, visant à éradiquer les valeurs culturelles traditionnelles (naturellement, avec des moyens violents que je ne prétends pas comparer à l’action publique actuelle).

Pour qu’il n’y ait pas de malentendu, il ne s’agit pas de dire que la théorie du nouveau management public est une idéologie nazie, ou stalinienne, ou maoïste (celles-ci étant de toutes façons incompatibles). D’ailleurs, il semble plausible que M. Petit, lorsqu’il considère maladroitement que la loi doit être inégalitaire et « darwinienne », ignore qu’il formule là la doctrine du darwinisme social, un fondement essentiel du néolibéralisme comme l’a montré la philosophe Barbara Stiegler, mais également un des fondements idéologiques du nazisme. Il n’est pas question ici de mettre sur le même plan les horreurs commises au nom de ces courants de pensée avec la destruction des constructions sociales commises au nom du nouveau management public. Néanmoins, sur un plan intellectuel, les points communs avec ces idéologies sectaires doivent nous interroger. Il existe bien un recouvrement idéologique partiel dont on peut tout à fait comprendre les aspects problématiques. Par exemple, la promotion de la compétition généralisée des individus dans un but supérieur, les individus eux-mêmes n’ayant de valeur que dans la mesure où ils contribuent à la puissance de la Nation (ainsi la référence constante à la compétition internationale, aux classements internationaux, aux « stars » qu’il faudrait attirer) ; position qui rend inopérant tout argument de type social (par exemple la précarisation extrême du métier de chercheur), mais aussi scientifique (c’est-à-dire que le but premier de la science est la recherche de la vérité et non la production). Il ne s’agit donc pas de nazisme, de maoïsme ou stalinisme, mais il reviendra néanmoins aux défenseurs de ce projet politique d’argumenter que « tout n’est pas à jeter » dans ces grandes idéologies sectaires. Que toute activité sociale doit contribuer exclusivement à la production de la Nation. Que les opinions et attitudes des gens doivent être transformées pour le bien de la Nation. Que la bureaucratie, c’est efficace et rationnel.

En résumé, il ne faut pas passer à côté des enjeux de la transformation en cours de l’enseignement supérieur et de la recherche. Il ne s’agit pas de discuter du taux optimal de succès à l’ANR mais de contester la pertinence du projet comme mode essentiel d’organisation de la recherche. Il ne s’agit pas de discuter des métriques les plus pertinentes pour évaluer les personnes, mais de contester l’organisation profondément bureaucratique que cette « culture de l’évaluation » suppose, et de réaffirmer l’autonomie académique nécessaire à l’exercice de la recherche. Il ne s’agit pas de savoir comment au mieux renforcer l’« attractivité internationale » du métier, mais de contester l’idée d’un progrès scientifique fondé essentiellement sur la compétition et la sélection - plutôt que, par exemple, sur la coopération, l’éducation et le partage. Il ne s’agit pas, enfin, de se demander comment favoriser au mieux l’« innovation de rupture », mais de contester l’idée selon laquelle l’activité scientifique doit être subordonnée à la production marchande.

Il s’agit donc en premier lieu de dénoncer l’obscurantisme et le sectarisme qui fondent ces réformes, et non de les négocier en acceptant leurs présupposés. En second lieu, il s’agira de penser les questions centrales de science et d’université dans un cadre intellectuel libéré du sectarisme managérial.

Toutes ces remarques sont finalement assez peu spécifiques de l’enseignement supérieur et de la recherche. Par la suite, je tenterai de rentrer dans une discussion plus spécifique, en particulier sur la nécessaire autonomie de la science, à mettre en regard avec la culture du projet.

Deuxième partie: Préjugés psychologiques de l’idéologie managériale